First Election in 25 Years : Sri Lanka

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In Sri Lanka covering the provincial elections which took place two days ago. This time the elections have been held in three provinces – north, central and northwest – out of nine and it’s the first election in the north province in nearly 25 years.

The north province was under the control of the Tamil Tigers, a separatist military organization which demanded an independent state for Tamil people, for more than 20 years until the end of the civil war in 2009 when the group was defeated by the Sri Lankan military. Although Tamils are a minority in Sri Lanka, they make up more than 90% of the population in the north.

Leading to voting day, there was constant intimidation by the military, which is closely connected to the ruling party, against Tamil candidates and supporters. I heard many stories of Tamil candidates attacked by soldiers and their supporters told not to vote. One of them is candidate Ananthi Sasitharan. Her house was surrounded by men, some of them wearing military uniforms, in the middle of the night just before we arrived Jaffna, the capital city of the northern province. Luckily she was able to flee but her supporters were beaten up with bars and sticks.

Despite the intimidation, Tamil parties marked landslide victories with nearly 80% of votes as expected. The parties will certainly try to push further for their autonomy. But in reality, it would be a very long shot. The president Mahinda Rajapaksa and the central government have so much power and the provincial governments have very little influences.

Many Tamils realize it and they are not overly hopeful about the victory. It’ll be interesting to see how the changes will take place in the next several years if it ever would. At least, I think that the election was significant in the sense that the Tamil people had their voices heard and their will reflected in politics for the first time.

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2日前におこなわれた州議会選挙の取材のためにスリランカで数日を過ごした。今回は全国9州のうち北部、中部および北西部の3州で選挙がおこなわれたが、なかでも注目されたのが、内戦終結までタミル人反政府武装組織タミル・タイガーの支配地域だった北部だ。この州での選挙はおよそ25年ぶりになる。

タミル人はスリランカ全体では少数だが、北部では人口の9割以上を占める。仏教徒が多くを占めるこの国のなかで、タミル人の多くはヒンドゥー教。民族も宗教も違う彼らは独立した州を要求し、タミル・タイガーと政府軍の間での内戦は25年以上も続けられた。2009年、政府軍による徹底的な攻撃でタミル・タイガーは壊滅。この時の死者は3万とも4万ともいわれているが、その多くは一般市民だった。

投票日に先だって、タミルの候補者や支持者に対する威圧や嫌がらせが相次いだ。多くが与党と密接な関係にある政府軍の兵士によるもので、候補者のアナンティ・サシタランさんも犠牲となった一人だ。ちょうど僕が北部州の州都ジャフナに到着した前夜、彼女の家が数十人の男達に奇襲をうけた。アナンティさんは幸運にも家を抜けだし逃げることができたが、彼女の支持者たち10人程が木や金属の棒で殴られ暴行を受けたのだ。軍は事件への関与を否定しているが、被害者の話では襲撃した男達の何人かは軍服を着ていたという。

こういった嫌がらせにも関わらず、予想通りタミルの政党は80パーセント近い得票率で圧倒的な勝利を収めた。彼らにとっては、これが自治領の獲得にむけての大きな第一歩、といいたいところだが、現実は厳しい。マヒンダ・ラジャパクサ大統領と中央政府に絶大な権限のあるこの国では、州政府の影響力は微々たるものにすぎないからだ。多くのタミル市民達はこのことを理解しているので、過度の期待は抱いていないようだが、それでもこの先の数年間、どんな政治的な変化がおこるか興味深いところではある。

いずれにしても今回の選挙は、タミルの人々の声が初めて政治に反映された、という意味で、スリランカにとって歴史にのこるものだといえるだろう。

 

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