The world’s largest animal sacrifice

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Gadhimai festival is held every five years at a Hindu temple in Bariyapur, a rural village in southern Nepal, located about 20km from the Indian border. Hundreds of thousands well wishers visit the temple during the month-long festival to pray to Gadhimai, a Hindu goddess of power. I visited the festival during the busiest days of sacrifice.

At the beginning, it was a peaceful scene of several thousands of water buffaloes walking around a field surrounded by a high brick wall. Then suddenly a couple hundred men, holding long butcher knives, walked in and started beheading the buffaloes – one after another. The headless bodies collapsed down to the ground and blood sprayed out of their necks. It didn’t even take two hours before the field was filled with black corpses. It was a horrific scene what I have never seen before. Water buffaloes are not the only animals to be sacrificed. Pigeons, rats, hens, goats and pigs are also brutally killed to please the goddess. It’s said that over 200,000 animals were sacrificed during the festival by people who believe the power of goddess which can cure an illness or bring a good harvest.

The ritual at the temple is believed to have started in the 18th century. It’s facing increasing criticism in recent years. Despite campaigns held by local and international animal rights organizations to stop the merciless sacrifice, the temple has turned a deaf ear, saying “it’s tradition and we can’t stop it”.  However, many believe that financial profit is a big reason. The event is lucrative, attracting tourists and generating profits from selling the carcasses to meat and hide contractors. Also, for the rural villagers who have nothing to attract outsiders, the festival is something many locals feel proud of.

The number of buffaloes went down by almost half to around 4,000 since the last festival in 2009. It was somewhat of a victory of the tireless efforts of animal welfare organizations whose goal is to completely stop the animal sacrifice.

I don’t know whether it’s possible to have a Gadhimai festival without animal sacrifice but let’s hope that we may see it in the next festival in 2019.

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ネパール南部、インドとの国境から20キロ程離れた農村バリヤプールにある寺院で、5年に一度ひらかれるガディマイ祭。ガディマイとはヒンドゥー教の女神のひとつで、1ヶ月に及ぶ祭りの期間中、寺院は女神を詣でる数百万の人々でごった返す。もっとも賑わう「神への生贄日」に、祭りを訪れた。

高いレンガの壁で囲まれた広大な空き地に集められた水牛たちが、草を食みながらゆっくりと歩き回っている。ざっとみても2−3千頭はいるだろう。かなりの数だ。午前9時をまわった頃だったか、壁の入り口から入ってきた100人を超える男たちが、水牛たちの間を縫うように、広場に散らばっていった。彼らはみな刃渡り50センチ以上もあるナイフを手にしている。まもなく男たちは、ナイフを大きくふりあげ狙いをさだめると、片っ端から水牛の首を切り落としはじめた。頭を失った胴体は一瞬で地面に崩れ落ち、首から血が吹き出してくるのがみえる。2時間たらずで広場は黒い屍でびっしりと埋め尽くされ、僕の目の前にはこれまで見たこともなかった凄惨な光景が広がった。生贄にされるのは水牛だけではない。鳩、ネズミ、鶏、ヤギ、そして豚といった動物の新鮮な血を神に捧げることによって、人々は病からの回復や、豊作を願うのだ。祭りのあいだに殺される動物の数は、20万を超えるといわれる。

ガディマイ寺院の生贄の伝統は18世紀にはじまったといわれるが、この残酷ともいえる大量殺戮に対して、近年は批判が高まってきた。 生贄の中止を求めて欧米でもデモがひらかれるようになったが、寺院側は「これは伝統。やめることはできない」と、聞く耳をもたない。しかし、伝統だけではなく、経済的利益も大きな理由との声もある。

水牛の持ち主から徴収する「生贄代」や、殺戮後の肉や皮を業者に売る利益など、生贄は寺院にとって無視できない収入源だ。さらに、宿泊や飲食費など、祭りの期間中に訪れる数百万の人々による経済効果もかなりのものになる。田畑しかない田舎町では、5年に一度とはいえ、この祭りは観光客を呼ぶ大切なイベントだ。ガディマイ祭りを誇りに思っている地元民たちも決して少なくない。それでも、動物福祉組織をはじめとした地道な啓蒙活動も徐々に実を結び、殺された水牛の数はおよそ4千頭。前回の2009年に比べて半分近くまで減少した。

果たしてこの「悪しき伝統」をなくし、生贄なしのガディマイ祭りが実現するのか。次の2019年を期待しよう。

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